Il fallimento è imparare

“Questa è la cosa della vita. Non importa quanti successi hai – e ne hai raggiunti così tanti – è gratitudine. Dovresti essere grato”, afferma lo stilista britannico del Ghana Oswald Boateng.

A Dubai per il lancio della sua ultima capsule collection di prêt-à-porter, chiamata Black AI, con le iniziali che simboleggiano l’identità autentica, al That Concept Store nel Mall of the Emirates, Boateng può essere perdonato per sentirsi così soddisfatto di sé. È stato il primo uomo di colore a Savile Row e il primo sarto ad apparire alla settimana della moda di Parigi. È stato anche direttore creativo dell’abbigliamento maschile presso Givenchy e ha ricevuto la medaglia OBE.

Ma ora, a metà degli anni ’50, Boateng è più filosofico sul percorso che ha preso la sua vita.

“Successo e fallimento vivono sulla stessa sedia con te, perché il fallimento è imparare. Ho imparato che si tratta sempre di esperienze. Sono la chiave”. la nazionale.

Anche se questo viaggio gli ha portato fama e successo, non è stato sempre un viaggio tranquillo.

“Sono andato a scuola negli anni ’70 e sono cresciuto culturalmente in un’epoca in cui il razzismo era reale. Quindi essere inseguito per strada era un esercizio quotidiano”, dice.

“Avevo una forte fiducia in me stessa grazie a mio padre – mi ha dato tanta fiducia – e mi ha cresciuto con un certo senso di sé. Non ero mai sicuro di dove fossi, ma l’ho inserito nella scena del razzismo e è stata dura. Da ragazzino mi sono divertito molto, ma sono stato pedinato perché ero nero”.

Nato da genitori ghanesi e molto orgoglioso della sua eredità, Boateng sapeva di voler cambiare il modo in cui le persone di colore venivano percepite.

“All’epoca, c’erano due strade”, dice. “Le persone possono arrabbiarsi molto per il razzismo, oppure possono superarlo, e io scelgo di affrontarlo”.

È stata la strada che Boateng ha scelto attraverso la moda, dopo che è diventato evidente che aveva un istinto incrollabile per la sartoria e una padronanza quasi poetica per il colore. All’età di 17 anni, fu spinto a portare il suo talento a Savile Row, la roccaforte dell’industria britannica degli abiti su misura.

“Un mio amico, l’artista Dougie Fields, mi ha detto: ‘Devi andare a Savel Row.’ E la mia risposta è stata: ‘Cosa, quei vecchi?’ Perché ci vado? “

Designer Oswald Boateng.  Foto: Oswald Boateng

Ciò che Fields aveva capito, prima di Boateng, era che se questo talentuoso giovane nero fosse riuscito a conquistare il dominio del “vecchio polveroso” privilegio dell’uomo bianco rappresentato da Savile Row, il mondo sarebbe stato ai suoi piedi.

A quel punto, negli anni ’80, il cucito come forma d’arte stava morendo, poiché i designer tagliavano i loro abiti larghi e piccoli. Nonostante sia il cuore della sartoria personalizzata sin dal 1770, Savile Row ha perso la sua rilevanza, una reliquia di un’epoca passata.

Al contrario, gli abiti di Boateng erano tagliati magnificamente, su misura per una vestibilità snella ed elegante e erano foderati in seta color gioiello in viola, arancione o fucsia. Nonostante avesse appena vent’anni e fosse quasi del tutto autodidatta, nel 1994 portò la sua collezione alla Paris Fashion Week, il primo sarto a farlo. Mentre la stampa cantava di questo nuovo talento vibrante e i clienti facevano la fila fuori dalla sua porta, ha aperto il suo primo negozio in Viejo Street, fuori Savile Row, nel 1995 e, all’età di 28 anni, è diventato il primo uomo di colore a farlo. Così.

I suoi tagli smaglianti hanno attratto una nuova generazione di clienti e, con clienti come Forest Whitaker, Russell Crowe, Daniel Day-Lewis, Spike Lee, è accreditato di aver rianimato l’industria degli abiti, salvando Savile Row dall’estinzione nel processo.

Vista AI nera di Oswald Boateng.  Foto: Oswald Boateng

Nel 2003 è stato nominato Direttore Creativo Menswear di Givenchy, posizione che ha ricoperto fino al 2007. Nel 2005 è stato invitato a far parte della serie Fashion in Motion al Victoria & Albert Museum di Londra, dove ha presentato una gamma mista arancio con lavanda, blu reale con pervinca, caramello con senape.

La sua sartoria elegante è apparsa in film come Serratura, deposito e due barili di fumoE il Il domani non muore mai E il la matriceNel 2000 ha vinto il premio Menswear Designer of the Year ai British Fashion Awards. Fuori moda, nel 2008 Boateng è stato nominato membro della Rich Commission, per aiutare a ispirare e motivare i ragazzi di colore, e ha co-fondato Made In Africa, un’organizzazione senza scopo di lucro che aiuta lo sviluppo in tutto il continente. Nel 2006 ha ricevuto un OBE dalla Regina Elisabetta II dei British Fashion Services.

“Lavoro al lavoro”, dice. Tuttavia, pur raggiungendo tutte queste vette di carriera personale, sostiene di aver sempre avuto un obiettivo più grande in mente, ma doveva tenerlo nascosto. “Sono stato in grado di avere questa conversazione solo di recente”, spiega.

“Quando mi è stato chiesto da dove provenga la mia etica del design, va oltre la moda ed è molto radicata nella cultura. Non potevo parlare di razzismo quando ho iniziato, perché sarei stato un giovane scontroso e non volevo confondere quello che ho fatto.”

Modella nel backstage dello spettacolo Black AI di Oswald Boateng.  Foto: Oswald Boateng

In quanto uomo di colore, Boateng ha sempre visto come sua responsabilità eccellere nel suo campo e aprire le porte agli altri. “Sapevo che essere su Savile Row e fare spettacoli a Parigi aveva implicazioni culturali. E per ottenere l’effetto giusto, non puoi urlare, devi solo essere lì”.

Sebbene riuscito, lo stratagemma a volte fallì, come dimostrato durante l’ascesa di Virgil Abloh.

“Sapevo cosa stavo facendo, ma è divertente come la gente dimentichi che ero in Givenchy. Quando Virgil Abloh è diventato il direttore creativo dell’abbigliamento maschile di Louis Vuitton, hanno parlato di lui come il primo designer nero”.

In effetti, Boateng ha preceduto Abloh come presidente di una grande casa di moda per 15 anni, cosa che oggi viene dimenticata. Ma sebbene sia intelligente, capisce perché il suo risultato è spesso trascurato.

“Non mi sono messo in quel modo. Invece, mi sono presentato come un creatore e mi è capitato di essere nero. Ho preso questa posizione per dire: ‘Qual è il problema? Giudichi la creatività, non l’aspetto di una persona.'”

Nel 2018, Boateng ha trasformato la facciata e il fulcro della sua eredità culturale, tenendo la sua prima sfilata dopo anni alla Fashion Week di Lagos, in Nigeria. Svelando la sua prima collezione prêt-à-porter durante una sfilata chiamata Africanism, è stata una sorta di raffinatezza stilistica, con le sue silhouette pulite e i colori ricchi ora impreziositi da motivi tratti dai tradizionali tessuti kente del Ghana, nonché dall’alfabeto fonetico Adinkra.

Nel 2019, Boateng ha pubblicato la sua seconda versione, chiamata AI, all’Apollo Theatre di Harlem, New York. Spiega che la scelta del luogo è stata importante, perché “dal punto di vista della storia afroamericana, è la cappella delle chiese. Tutti, da Ray Charles a Jill Scott-Heron e James Brown, si sono esibiti su quel palco”.

Oswald Boateng ha fatto la sua prima incursione nell'abbigliamento femminile.  Foto: Oswald Boateng

Programmato in concomitanza con l’anniversario del Rinascimento di Harlem, è stato anche il suo primo ingresso nell’abbigliamento femminile, una mossa in gran parte ispirata da sua figlia. Per accompagnare lo spettacolo, Boateng ha tenuto un’esibizione dal vivo all’Orchestra afroamericana di Harlem.

“L’energia in questo spazio va oltre l’immaginazione”, ricorda. “Siamo stati la prima sfilata di moda ad aver luogo lì e ho fatto firmare il mio nome sul muro tra tutti questi grandi. Quindi, ancora una volta, è tutto merito della gratitudine. È stato un vero privilegio”.

Boateng è stato profondamente colpito dall’uccisione di George Floyd nel maggio 2020, per il terzo capitolo, chiamato Black AI, Boateng ha raddoppiato l’idea di oscurità ed eccellenza nera.

Per portare a casa questa idea, alla fine, Boateng è apparso sul palco con l’attore Idris Elba. L’attesissima sfilata si è svolta a febbraio nell’ambito della London Fashion Week e ha segnato il ritorno dello stilista nel calendario della moda britannica dopo 12 anni di assenza. Questo set è ora in vendita su That Concept Store.

Composta da blazer in seta leggera, canotte intrecciate, t-shirt e kimono liquidi lunghi fino ai piedi, la collezione è impreziosita dagli stessi vivaci motivi ghanesi, alcuni artigianali e altri più discreti, tra cui un intricato abbellimento che si trasforma in una lettera dell’alfabeto. Adinkra, ripetuto più e più volte. I colori sono audaci ed energizzanti, passando dal rinfrescante lime al verde acqua e dal rosso al viola reale.

Sebbene commercializzata come prêt-à-porter, la collezione è più modellata sul design su misura – in tre modelli e 12 colori – ed è disponibile in edizioni limitate, il che significa che scompare non appena scompaiono. Sebbene l’IA nera rappresenti il ​​terzo capitolo della storia, promette altri due capitoli in futuro.

Ricordando una carriera che dura da 30 anni, Boateng spiega che mentre molto è cambiato in termini di ammissioni nere, c’è ancora molto da fare.

“Quando stavo crescendo, in termini di recitazione nera, è stata la prima faccia britannica nera che ho visto in TV [the comedian] Lenny Henry. Non c’erano altri riferimenti”.

“Quindi, quando ho ricevuto il mio primo pezzo di media negli anni ’80, sapevo cosa significava. Ero più di un semplice designer, ero un sarto di Savile Row e il messaggio era, se posso farlo, gli altri possono farlo fallo anche tu”.

Ora, ha persone che vengono a dirgli che era il loro “primo riferimento”.

Aggiornato: 23 giugno 2022 alle 03:31

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