Finale della Stanley Cup 2022 – Pat Maroon è il clown della classe di Lightning, oratore motivazionale e padre di famiglia

TAMPA, Fla. — Pat Maroon stava solo facendo il suo lavoro.

In gara 3 della finale della Stanley Cup, l’ala del Tampa Bay Lightning ha passato il disco al compagno di squadra Nikita Kucherov. Il suo compito era quello di andare direttamente alla rete del Colorado Avalanche e mettersi dietro la loro difesa. Una volta fatto, ha gridato “sì, sì!” a Kucherov, che lo ha colpito con un passaggio che Maroon ha coperto per il quinto gol dei Lightning della loro sconfitta per 6-2.

Dopo l’ampio sorriso di Maroon, il 34enne ha toccato i guanti con il 26enne Kucherov e ha detto: “Bel gioco… ragazzo”.

Pochi giorni prima, Maroon aveva un lavoro diverso. Non stava illuminando il tabellone. Stava alleggerendo l’atmosfera.

Era il giorno prima di Gara 2 della finale della Stanley Cup. I Lightning si stavano allungando sul ghiaccio a Denver, sotto 1-0 nella loro serie contro l’Avalanche. Era il compleanno di Kucherov e Maroon, l’ala veterana della squadra con lividi ma scherzosa, ha tentato di ottenere un ritornello di “Happy Birthday To You” per il suo compagno di squadra stella.

La canzone è svanita, quindi Maroon è passato al suo prossimo rompicapo: tagliare giocosamente i compagni di squadra durante la loro pattinata mattutina.

“Ovviamente venendo fuori dalla sconfitta, è importante voltare pagina. Penso che questo sia ciò che ci ha reso vincenti in passato è stato quello di lasciarci alle spalle le cose”, ha detto il difensore Victor Hedman. “Pat è molto bravo in queste situazioni. È stato per tutta la stagione e tutti gli anni in cui è stato qui”.

È la terza stagione dei Maroon a Tampa. Ha vinto la Stanley Cup in ciascuno dei suoi primi due. I Lightning cercano una tripletta, ma i Maroon hanno già raggiunto quell’impresa, avendo vinto anche la Stanley Cup con i St. Louis Blues 2019.

“Sono molto fortunato e molto fortunato a farne parte. Prendo questo gioco molto sul serio”, ha detto Maroon, 34 anni. “Non invecchia mai per me. Ami il sacrificio. Ami la felicità nella stanza dopo una grande vittoria”.

Se c’è felicità nella stanza, Maroon ne è spesso la fonte.

“Porta molta personalità”, ha detto l’allenatore Jon Cooper. “È in una stanza dove non c’è molto rumore, sta creando un’atmosfera in quella stanza. Il che era molto necessario nel nostro gruppo. Abbiamo molti personaggi nella nostra stanza, ma non un sacco di personaggi. Ed è un carattere.”

Dalle sue tute da gioco che attirano l’attenzione ai suoi insulti malvagi e divertenti sul ghiaccio – una volta ha deriso Josh Anderson dei Montreal Canadiens per aver ottenuto lo stesso numero di punti dei Maroon, “il che è imbarazzante” – Maroon è “unico nel suo genere “, secondo il difensore Ryan McDonagh.

“È un individuo piuttosto unico”, ha detto McDonagh. “Lo avevamo interpretato. Ho sentito molto parlare del suo personaggio e che tipo di ragazzo negli spogliatoi era. Ma ho pensato che fosse un tipo strano”.

McDonagh e Maroon condividono un agente. Quando Maroon era un free agent e cercava una squadra con cui firmare, lui e McDonagh hanno giocato un paio di partite di golf insieme in Minnesota.

Com’è giocare a golf con Pat Maroon?

“Gli piace solo divertirsi molto là fuori”, ha detto McDonagh con una risata. “A volte non si tratta del colpo che colpisce. Riguarda tutte le altre attività”.


Indipendentemente dal fatto che fosse il gioco del golf o meno, i Maroon hanno firmato con i Lightning ad agosto. 2019. Era la sua quinta tappa in NHL. Ha iniziato la sua carriera con gli Anaheim Ducks per cinque stagioni, poi è stato con gli Edmonton Oilers per parti di tre prima di andare ai New Jersey Devils alla scadenza del 2018. La sua unica stagione con i Blues ha portato al suo primo campionato Stanley Cup, una corsa memorabile per il nativo di St. Louis.

Si è unito ai Lightning in uno dei loro punti più bassi durante il periodo di Cooper con la squadra, dopo la sconfitta al primo turno contro i Columbus Blue Jackets che ha macchiato una delle migliori stagioni regolari nella storia della NHL. L’ansia della squadra era straziante. La pressione delle aspettative disattese era schiacciante.

Avevano bisogno di un rompicapo.

Avevano bisogno di Pat Maroon.

“Quando è arrivato, la cosa più importante per noi è stata che ha portato un po’ di vita nella stanza, ma anche un pedigree per vincere e cosa serve per vincere. [Kevin] Shattenkirk era più o meno nello stesso stampo: ragazzi che hanno portato una prospettiva diversa, un po’ di vita, ma hanno anche potuto vedere come abbiamo suonato e le cose che potevamo fare per spingerci oltre”, ha detto Cooper. “Questo è ciò che ha portato Patty. È un bel personaggio, quel ragazzo”.

McDonagh ha detto che avrebbe potuto sentire la differenza nel momento in cui Tampa Bay ha firmato i Maroon. “È la sua capacità di mantenere la stanza libera a volte o di essere seria e riportare l’attenzione. È un tratto unico. Non molti ragazzi possono farlo e sembrano naturali”, ha detto McDonagh.

Questo è il segreto del successo di Pat Maroon e del suo status di uno dei pezzi vitali del puzzle del campionato di Lightning. Un minuto, sta tagliando lo spogliatoio con una battuta urlante. Il prossimo, sta dicendo qualcosa che stanno prendendo a cuore in un momento critico.

“Sembra che fosse qualcosa di cui avevamo bisogno sul ghiaccio e anche fuori dal ghiaccio. È un leader. Un ragazzo che esiste da un po’. Un giocatore efficace, non solo nel suo ruolo, ma aiuta gli altri giocatori”, ha detto l’ala Alex Killorn . “Durante la stagione, ci sono momenti in cui devi prendere fiato e rilassarti, divertirti, solo per non esaurirti. E poi ci sono momenti in cui qualcosa deve essere detto e le cose devono diventare più rigide. Più anziani ragazzi, in particolare Pat, capiscono questa dicotomia”.

L’attaccante Pierre-Edouard Bellemare conosceva i Maroon come avversario prima di arrivare a Tampa la scorsa estate. Sentì i suoi cinguettii sul ghiaccio. Non era a conoscenza delle sue parole negli spogliatoi.

“Quando sono arrivato qui, ho capito che è strano. Con tutti i suoi cinguettii e tutto ciò che penseresti che il ragazzo sia una specie di clown. Ma alla fine della giornata, quando si tratta di hockey, il più delle volte ha ragione on. Quando parla negli spogliatoi, ha una grande comprensione di ciò che deve essere detto e di ciò che i ragazzi hanno bisogno di sentire. Penso che sia uno dei suoi più grandi valori che la gente non conosce”, ha detto Bellemare .

Bellemare aveva già giocato con giocatori “pump-up”. Quei ragazzi che portano l’energia o l’umorismo.

“Questo non è quel tipo di clamore. Si tratta più di dire la cosa giusta al momento giusto per assicurarsi che il gruppo non cada in cattive abitudini. O di aggiungere uno slancio eccezionale. È qualcosa che non viene riconosciuto abbastanza per”, ha detto di Maroon. “Non vai a vincerne tre [in a row] solo perché sei in squadre davvero buone. Devi aggiungere qualcosa a loro”.

Quello che Maroon spera di aver aggiunto al Lightning è il tipo di presenza da veterano che apprezzava lui stesso da giovane giocatore. Uno che è gioviale, motivante e, forse più di ogni altra cosa, accogliente.

Nick Paul ha 27 anni. Ha trascorso sette stagioni con gli Ottawa Senators prima di essere ceduto ai Lightning alla scadenza. Non era mai entrato in un altro spogliatoio della NHL. Ha detto che i Maroon hanno immediatamente reso la transizione più agevole.

“È fantastico. Soprattutto fuori dal ghiaccio. È stato uno dei primi ragazzi a invitarmi fuori a cena, mi ha aiutato a sentirmi il benvenuto”, ha detto Paul. “È un leader nella stanza. Quando le cose devono essere dette, non ha mai paura di farsi avanti e dire cose difficili. O dire cose divertenti. È una grande voce nella stanza”.

Paul è lui stesso un giocatore carismatico. “Non direi sciocco, ma sono sicuramente un ragazzo che lo tiene leggero”, ha detto.

A tal fine, Paul sta già trattando i Maroon come un modello su cosa dire e quando dirlo. “Poter girare l’interruttore quando è necessario. Quando la partita inizia, le battute sono finite. È una cosa seria. È tutto ciò che possiamo fare per vincere”, ha detto Paul.

Sul ghiaccio, Maroon fa tutto il possibile per aiutare i fulmini, incluso agire come loro esecutore de facto quando necessario. Ciò non fa che aumentare la sua autenticità all’interno dello spogliatoio.

“La chiave più grande per lui è che si preoccupa dei suoi compagni di squadra ed è disposto a fare qualsiasi cosa per aiutarli. Aiuta. Soprattutto quando deve essere severo”, ha detto McDonagh. “Nel fondo delle nostre menti, sappiamo che ama così tanto tutti in quello spogliatoio”.

Pat Maroon può essere il clown della classe. Può essere l’oratore motivazionale. Chiedi a Maroon e scoprirai che può essere anche come Dominic Toretto di “The Fast and the Furious”: è tutta una questione di famiglia.

“Si tratta di creare quell’atmosfera familiare. Sapere che se mandi un messaggio a un ragazzo sarà a casa tua in due minuti”, ha detto Maroon.

È qualcosa che ha imparato dai suoi giorni ad Anaheim.

“Credo fermamente nella costruzione di quella chimica lontano dalla pista. Quando verrai sulla pista, ti sentirai molto meglio. Soprattutto quando sei un ragazzo giovane”, ha detto. “Ricordo di essere venuto alla pista di Anaheim e di quanto significasse per me ricevere un ‘buongiorno’ da Ryan Getzlaf o Corey Perry o Teemu Selanne, ragazzi a cui ammiri. Se ti salutano, la tua giornata è molto meglio”.

L’arrivo di Maroon a Tampa ha portato a giorni migliori per il Lightning. Continua ad aggiungere i suoi doni unici a questa corsa per una tripletta, incluso un gol in gara 3 della finale della Stanley Cup contro il Colorado, una partita che ha dato nuova vita a Lightning nella serie.

“Penso che sia quanto mentalmente forte sia il nostro gruppo. Non mollare. Avremmo potuto piegare in gara 6 contro Toronto e dire ‘che bella corsa è stata.’ Invece, abbiamo recuperato quella vecchia spavalderia”, ha detto.

“C’è una finestra che si chiuderà presto. Andiamo là fuori e facciamo la storia.”