Non vuoi o non puoi? Motivazione e questione del libero arbitrio

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Mark, un 21enne intelligente e coinvolgente, è venuto a trovarmi per un consulto psichiatrico per cercare di capire perché continuava a incontrare difficoltà nel raggiungere i suoi obiettivi. Sembrava disposto o in grado di sostenere lo sforzo solo per compiti che erano altamente stimolanti o nuovi, o dove c’era qualche ricompensa o conseguenza significativa (e preferibilmente immediata). Stava ritentando l’università dopo aver abbandonato due volte gli studi nel primo anno, nonostante il suo interesse per il campo prescelto. Uno studente intelligente ma facilmente annoiato, ha iniziato con la piena intenzione di fare tutte le letture, ma ha subito incontrato difficoltà a mantenere la motivazione man mano che il materiale diventava più dettagliato e il carico di lavoro aumentava. Ha anche avuto difficoltà ad aderire alle routine di cura di sé e a completare le faccende di base. La sua stanza era un gran casino. Ha avuto difficoltà a mantenere un programma sonno-veglia regolare, rimanendo sveglio fino a tardi a guardare film Netflix e video di YouTube. Sia lui che i suoi genitori erano frustrati dalla sua incapacità cronica di sostenere la motivazione nonostante la sua intenzione e l’impegno dichiarato di raggiungere i suoi obiettivi.

Mark è rappresentativo di un’ampia fascia di popolazione con difficoltà motivazionali simili.

Come funziona la motivazione nel cervello1

Si comprende molto del circuito motivazionale del cervello, chiamato anche circuito della “ricompensa”. Come molte funzioni cerebrali, funziona come un circuito di feedback circolare, con percorsi dal basso verso l’alto e dall’alto verso il basso. Si potrebbe dire che i percorsi dal basso verso l’alto, che sono automatici, servono a guidare o alimentare la motivazione, mentre i percorsi dall’alto verso il basso, che sono più deliberati, servono a focalizzare, dirigere e controllare la motivazione. I percorsi dal basso verso l’alto, emanati dal tronco cerebrale primitivo, assegnano un peso relativo o importanza agli input sensoriali, rispondendo più fortemente a segnali nuovi e salienti, allertando così l’attenzione e attivando sentimenti di ricompensa (altri percorsi dal basso rispondono rapidamente alla minaccia). I percorsi dall’alto verso il basso, che emanano dalle regioni corticali esterne più evolute del cervello (in particolare la corteccia prefrontale o PFC, che è la parte “più alta”, più evoluta del cervello, situata dietro la fronte) hanno il ruolo cruciale di regolare la reattività di i percorsi dal basso verso l’alto e di controllo del comportamento. I percorsi top-down incorporano anche l’apprendimento dall’esperienza passata, attraverso meccanismi di condizionamento comportamentale. Il sistema nel suo insieme è noto come circuito mesocorticolimbico.2

I processi motivazionali che coinvolgono la ricompensa consistono in due elementi principali: “volere” e “piacere” – anticipazione della ricompensa e godimento del suo raggiungimento.3, 4 Questi due elementi hanno reti cerebrali e neurotrasmettitori parzialmente divisibili.5, 6

Perché alcune persone hanno difficoltà a rimanere motivate?

Le persone differiscono notevolmente nel loro livello tipico di motivazione, in particolare per compiti meno stimolanti e meno immediatamente gratificanti. Differiscono nella quantità di ricompensa di cui hanno bisogno per mantenerli motivati ​​(questa è principalmente una funzione dei percorsi dal basso verso l’alto). E differiscono notevolmente nel loro livello di autocontrollo e capacità di mantenere la concentrazione e la direzione dell’obiettivo, abilità che dipendono dalla forza della “funzione esecutiva”, che è un insieme di funzioni dall’alto verso il basso della corteccia prefrontale. La funzione esecutiva fondamentalmente spiega ciò che comunemente pensiamo come autocontrollo, autodisciplina e forza di volontà.7 Questi tratti sono anche correlati alla dimensione della personalità della coscienziosità, uno dei tratti della personalità dei Big Five.

Come la maggior parte dei tratti, la variabilità della funzione esecutiva (o, similmente, la coscienziosità) negli esseri umani può essere rappresentata graficamente da una curva a campana, con persone a Entrambi le code della curva hanno maggiori probabilità di essere ostacolate dalla loro forza esecutiva troppo bassa o troppo alta. Le persone con una funzione esecutiva meno forte hanno difficoltà a mantenere la concentrazione e la motivazione per attività non stimolanti, difficoltà di organizzazione, pianificazione, autocontrollo/autoregolamentazione e problemi correlati. Questo profilo è praticamente identico all’ADHD (con o senza iperattività). Meno ovviamente, anche le persone che sono troppo coscienziose hanno spesso delle difficoltà, possono esserlo anche controllato, perfezionista, troppo intenso, “lavoratore del lavoro”, non facilmente in grado di rilassarsi e divertirsi (potrebbero anche essere inclini a determinati disturbi mentali, come l’anoressia nervosa).8 È stato riscontrato che le differenze individuali nelle funzioni esecutive sono quasi interamente di origine genetica.9 Ciò non significa che queste funzioni siano rigidamente fissate per la vita: l’ambiente ha un effetto sull’ottimizzazione o sulla compromissione del potenziale innato di una persona e la formazione può migliorare queste abilità, in una certa misura.

Persone i cui circuiti di ricompensa richiedono più stimoli

Diverse sostanze chimiche del cervello svolgono ruoli chiave nel circuito motivazione/ricompensa, in particolare la dopamina. Ci sono prove che il sistema di ricompensa della dopamina nelle persone che soddisfano i criteri per l’ADHD potrebbe essere sintonizzato a un livello inferiore rispetto ad altre persone.10L’ADHD potrebbe essere semplicemente quella parte dello spettro della popolazione che ha “circuiti di ricompensa che sono meno sensibili all’inizio rispetto a quelli del resto di noi”, come dice lo psichiatra Richard Friedman. “Avere un circuito di ricompensa lento fa sembrare noiose attività normalmente interessanti e spiegherebbe, in parte, perché le persone con ADHD trovano le attività ripetitive e di routine poco gratificanti e persino dolorosamente noiose”.11 In un certo senso, i cervelli all’estremità dello spettro dell’ADHD sono meno stimolati internamente, richiedendo una maggiore stimolazione esterna per mantenere la loro attenzione e motivarli.12 Mark, ad esempio, non ha avuto difficoltà a rimanere motivato nei suoi sport e nel suo passatempo di borsa, in cui ha avuto un discreto successo.

Una delle cose che il nostro cervello fa, spesso inconsciamente e automaticamente, di fronte alla prospettiva di impegnarsi in un compito, è un calcolo costi-benefici. Alcune persone, in particolare quelle con tratti di ADHD, tendono a scontare le ricompense future lontane, in questo calcolo.13

Il fatto che così tante persone oggi, proprio come Mark, facciano fatica a mantenere la concentrazione e la motivazione per compiti meno stimolanti è in parte il risultato del fatto che le società moderne hanno creato un ambiente molto artificiale, altamente strutturato e organizzato, con la divisione del lavoro in compiti altamente specializzati che richiedono una concentrazione e uno sforzo prolungato, attenzione ai dettagli, organizzazione, pazienza, autodisciplina e capacità di lavorare per ottenere ricompense molto ritardate o astratte. Questo non ha niente a che fare con l’ambiente paleolitico in cui i nostri antenati cacciatori-raccoglitori vissero per la grande maggioranza della storia evolutiva della nostra specie.

Naturalmente, anche per quelli di noi che generalmente hanno più facilità nel sostenere concentrazione e motivazione, moltissimi altri fattori fanno sì che la nostra motivazione aumenti e diminuisca nel tempo.14 Alcuni di quelli ovvi sono la fatica, la fame,15 frustrazione, sentirsi sopraffatti da un compito, esaurimento, demoralizzazione, mancanza di fiducia, sentimenti di fallimento, sentirsi svalutati o percepire un compito come inutile o lo sforzo come futile.

Disturbi episodici e malattie progressive che strane motivazioni

Ci sono disturbi e malattie che compromettono in modo più grave e persistente la motivazione in una persona che altrimenti potrebbe essere stata motivata in precedenza. Questi includono la depressione – che di solito si verifica in episodi e poi migliora, la schizofrenia – che può essere più duratura e progressiva nello stato non trattato e la demenza – che è tipicamente gravemente e inesorabilmente progressiva e irreversibile. Il danno cerebrale, soprattutto se colpisce i lobi frontali, può anche compromettere profondamente la motivazione. Così possono una varietà di altri disturbi e malattie.

Le dipendenze, al contrario, dirottano e requisiscono il sistema di ricompensa del cervello e lo reindirizzano all’acquisizione ripetuta della sostanza che crea dipendenza.16

La questione del libero arbitrio

Comprendere i meccanismi cerebrali della motivazione ci porta all’inevitabile domanda se o fino a che punto abbiamo il “libero arbitrio”. Da un punto di vista scientifico, non può esistere un vero libero arbitrio nel puro senso filosofico del termine, poiché tutto nell’universo, compresi i processi cerebrali, è governato da meccanismi di causa-effetto.17 La mente non può agire in modi svincolati dalle cause determinanti dei suoi costituenti fisici. Queste cause coinvolgono interazioni gene-ambiente.

Letture essenziali per la motivazione

La “mente”, con la quale fondamentalmente intendiamo “ciò che fa il cervello”, funziona all’interno di un circuito di feedback reciproco o circuito riverberante: un circuito cibernetico. Il cervello è un elaborato organo stimolo-risposta. In termini neuroscientifici, il “libero arbitrio” ha senso solo in termini di relativo gradi di flessibilità mentale. Il disturbo mentale, di per sé una questione di grado, limita tale flessibilità. Anche in assenza di disordine, come abbiamo visto,18 c’è molta variazione tra i cervelli nella flessibilità con cui rispondono agli stimoli e nella loro capacità di “volontà” a se stessi per svolgere compiti faticosi.

Tuttavia, è ragionevole usare il termine “libero arbitrio” nella pratica, data la grande complessità delle variabili che determinano il pensiero e il comportamento umano e la natura (probabilmente intrinsecamente) imprevedibile di complessi sistemi emergenti come la mente. Il vasto potere combinatorio ei molti gradi di libertà statistica risultanti da una così complessa interazione di una miriade di variabili fisiche creano un’illusione molto soddisfacente del libero arbitrio. Ai fini pratici, è come se avessimo il libero arbitrio e possiamo considerarci come tali.

Alla fine Mark riuscì a portare a termine i suoi studi universitari. Ha anche fatto abbastanza bene, con l’aiuto di un allenatore di funzioni esecutive, sistemazioni accademiche, il costante rafforzamento di migliori abitudini di vita e abitudini di studio più efficaci adattate al suo stile di apprendimento. Dopo essersi cimentato in alcuni lavori, si è ritrovato nella finanza aziendale, una carriera adatta al suo bisogno di frequenti novità, ricompense e stimoli.19